En lutte avec le télégraphe, les cavaliers du Pony Express cavalent à travers les plaines de l'Ouest pour livrer leur courrier en un temps record.
Pour couvrir la route séparant St. Joseph de Sacramento, ils devront rivaliser d'audace et d'adresse et savoir prendre des risques pour être le premier à acheminer leur courrier à destination.

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Présentation :
J'ai eu le plaisir de découvrir Pony Express lors du Salon de Cannes en mars 2010.
oilà 24 heures que j'arpentais les allées du salon lorsque je suis tombé sur un stand que je n'avais pas vu jusque là : celui de Fun Forge, l'éditeur de Pony Express. Et comme je n'avais pas eu le temps de tester le jeu à Essen (je n'y étais resté qu'une journée) je décidai de m'incruster à une partie... Et grand bien m'en prit !
Pony Express est assurément mon gros coup de cœur de ce salon !

Chaque joueur y incarne un cavalier travaillant pour le Pony Express, une société en charge de faire parvenir le courrier de St Joseph à Sacramento (soit plus de 2.500km) en 10 jours à peine !
Mais seul le plus rapide remportera la partie, car Pony Express est une course endiablée qui se résout à coups de poker menteur...

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Fonctionnement du Jeu :
A son tour, le joueur prend le gobelet et les 5 dés de poker. Il secoue le tout et regarde secrètement le résultat.
Il peut tenter d'améliorer son jet en payant une pépite d'or. Cela l'autorise à relancer une partie de ses dés publiquement ou secrètement, selon son choix. Il est possible de relancer plusieurs fois, mais cela coûte à chaque fois une pépite.

Ensuite, le joueur annonce la combinaison de poker qu'il a obtenu. En fonction de sa combinaison, il va avancer de 1 case (pour une paire) à 7 cases (pour un poker)
Le joueur peut mentir sur son résultat. Il peut améliorer ou diminuer son score en fonction de la case sur laquelle il veut tomber.

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L'adversaire le plus proche de lui dans la course peut l'accuser de mentir.
- Si personne ne l'accuse, le joueur avance du nombre de cases correspondant à son annonce, sans révéler le résultat de ses dés.
- Si l'adversaire l'accuse de mentir, le joueur doit révéler sa combinaison. Si le joueur a effectivement menti, c'est l'adversaire qui avance à sa place. Si le joueur avait dit la vérité, il joue son tour normalement et l'adversaire part en prison pour fausse accusation (il passe son tour)

Exemple 1 : Vert obtient une paire de Rois. Il laisse les 2 Rois sous le gobelet, paye une pépite et lance les 3 dés restants grâce auxquels il obtient un 3ème Roi. Il annonce un brelan (3 dés identiques)
Jaune qui est sur la même case que Vert dit qu'il le croit. Vert avance de 3 cases.

Exemple 2 : Vert obtient une double paire (Roi et Dame) qu'il révèle. Il paye une pépite et lance le 5ème dé sous le gobelet. Il obtient un 9 mais annonce tout de même qu'il a un Full (3 dés identiques + 2 dés identiques)
Jaune accuse Vert de bluff. Vert révèle son gobelet, comme il a menti, c'est Jaune qui avance à sa place.

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Si la case sur laquelle le joueur arrive est occupée par un adversaire, il y a Duel.
Chacun se place alors à un angle du plateau et doit dégommer le pion adverse en lui lançant un dé à coup de pichenette. Chacun doit bien faire attention à ne pas toucher un innocent présent sur le plateau, sous peine de finir en prison.

Enfin, en fonction de la case sur laquelle il arrive, le joueur obtient des pépites, en perd ou pioche une carte spéciale. Il peut aussi prendre le train qui lui permet d'avancer de plusieurs cases.
Il peut enfin être amené à combattre les indiens (à l'image du Duel) pour gagner quelques pépites.

C'est ensuite à son voisin de gauche de jouer.

La partie se termine lorsqu'un joueur atteint la 33ème case du plateau et parvient à y rester seul durant 2 tours. Si quelqu'un le rattrape un dernier Duel détermine le vainqueur !

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Mon Avis :
Pony Express est avant tout un jeu de course survolté où les retournements de situation sont légion et le podium souvent serré. A ce titre la condition de victoire rend tous les revirements de situation possibles.
Même si un joueur est le premier à traverser la ligne d'arrivée, il y rester seul pendant 2 tours sous peine de voir sa victoire remise en question par un Duel.

Les Duels et les attaques d'Indiens simulées par des lancers de dés à coups de pichenettes contribuent largement à créer l'ambiance (et le désordre) autour de la table. On se croirait presque dans la Grand'Rue, en plein soleil, la main prête à dégainer !
Cette séquence est une excellente trouvaille d'autant qu'il faut tout faire pour éviter de dégommer un pauvre innocent, sous peine de perdre le duel et filer en prison.

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Mais le cœur du jeu réside dans son intelligente utilisation du Poker Menteur et du bluff qui en découle.
Ce qui me semble particulièrement réussi, c'est qu'il est vraiment possible de réaliser des bluffs crédibles et parallèlement d'avoir des éléments concrets pour déterminer si un adversaire ment ou pas.
Il ne s'agit pas simplement de faire une affirmation farfelue ; les dés lancés, relancés de façon visible ou cachée et les résultats obtenus sont autant d'indices qui permettent de se faire une idée tangible de la situation.

Cette phase a par ailleurs l'avantage de permettre à un joueur peu chanceux aux dés d'avancer tout de même, s'il parvient à bluffer correctement.
Toutefois, cette phase est aussi délicate : elle suppose de bien connaître les combinaisons de poker et risque d'être plus difficile à faire comprendre à des enfants en bas âge.

Pour autant, Pony Express n'en reste pas moins un grand jeu familial où le chaos à son mot à dire ! Entre le bluff, les jets de dés, les cartes spéciales donnant des pouvoirs particuliers, le classement est en perpétuel changement et tout cela contribue largement à l'ambiance et l'imprévisibilité de la course.

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Un dernier mot pour dire que le thème est extrêmement bien rendu avec son matériel de qualité et ses illustration "cartoon" de toute beauté, cela donne vraiment envie de jouer.

Bien sûr, les dés de poker, le thème Far West et les petites pépites en plastique, ont tôt fait de faire penser à Dice Town sorti l'an dernier et pourtant les jeux n'ont strictement rien à voir ! Par ailleurs, même si j'ai une tendresse toute particulière pour Dice Town, je trouve que Pony Express se renouvelle davantage au fil des parties et est bien plus interactif.
Si la lecture de ce billet n'a pas suffit à vous convaincre, je vous encourage vivement à sauter le pas et à tester le jeu.

Pony Express est tout simplement un indispensable !

critique

Liens et Téléchargement :
- Règle du jeu au format PDF
- Site de l'éditeur
- Site de l'illustrateur